Le Pentagone suspend les livraisons d’avions F-35 à cause de la présence de composants chinois

Le Pentagone a annoncé qu’il suspendait les livraisons d’avions F-35 de Lockheed Martin Corporation après avoir appris du fabricant qu’un alliage fabriqué en Chine était utilisé dans des composants de l’avion de chasse furtif.

Le Pentagone est soumis à de nombreuses règles juridiques en matière d’achat de matériel. Par exemple, il ne peut, sans dérogation, acheter des équipements ou des matériaux originaires de Chine. Cependant, récemment, il a été découvert qu’un aimant dans le compartiment moteur du F-35 est en fait constitué d’un alliage originaire de Chine. Dans l’attente d’une résolution et pour se conformer aux règles, le Pentagone a donc décidé de ne pas accepter les F-35 à leur sortie d’usine.

Le 19 août, la Defense Contract Management Agency (DCMA) avait émis une notification annonçant la découverte d’un aimant en alliage chinois au sein de la pompe de la turbomachine de l’avion. Or, le Defense Federal Acquisition Regulations Supplement (DFARS) interdit strictement au Département de la Défense états-unien (DoD) l’achat de matériels ou composants provenant de Chine, Corée du Nord, Iran ou encore Russie. De fait, après confirmation, le DoD a récemment décidé de ne plus accepter aucun F-35 à sa sortie d’usine. Pour l’instant, seulement trois avions semblent concernés et sont stationnés au sein des installations de Lockheed Martin. Par ailleurs, les F-35 actuellement en service ne sont pas interdits de vol car d’après Russell Goemaere, l’un des porte-parole du programme F-35, l’aimant en question « ne transmet pas d’informations ou ne nuit pas à l’intégrité de l’aéronef et il n’y a aucun risque de performance, de qualité, de sûreté ou de sécurité associé à ce problème ».

Peu d’informations sont encore disponibles mais il semblerait qu’un sous-traitant de niveau 3 de Lockheed Martin aurait reçu du cobalt et du samarium d’origine chinoise pour créer l’aimant via un sous-traitant de niveau 5. Une solution correspondant aux règles états-uniennes aurait déjà été trouvée et mise en application. Pour rappel, la construction d’un F-35 nécessite l’assemblage de 300.000 pièces fournies par 1.700 entreprises à différents niveaux. Le DoD n’a pas encore donné de date de fin de l’arrêt des livraisons. Une enquête a été lancé afin de comprendre comment cela a pu arriver, malgré les précédentes enquêtes sur les livraisons concernant cet appareil. Reuters annonce toutefois que des aimants utilisés sur le F-35 sont aussi composés en alliage d’origine chinoise mais qu’il avait reçu au préalable une dérogation officielle.

En 2014, l’équipementier états-unien Honeywell était au centre d’une polémique pour avoir utilisé des composants électroniques de fabrication chinoise pour alimenter les capteurs du chasseur-bombardier de cinquième génération F-35 « Lightning II » fabriqué par Lockheed-Martin. « Il s’agit d’un capteur électrique commun trouvé sur une carte de circuit qui est largement disponible dans les applications commerciales dans le monde entier », avait expliqué un porte-parole du groupe. Et si le composant en question, intégré dans le système de gestion d’énergie thermique permettant de refroidir le moteur F-135 et de pressuriser le cockpit du F-35 n’était pas programmable, le Pentagone avait toutefois décidé de le remplacer.

La décision de s’approvisionner en Chine pour ce composant précis avait été motivée par des considérations économiques. Si une telle pratique n’était pas interdite, Honeywell aurait dû obtenir une autorisation de la part des autorités états-uniennes, conformément à la Loi sur l’exploration et le contrôle des armements [Arms Control Export Act]. Ce qui n’avait été le cas… Et ce qui lui fut notamment reproché.

Joseph Kouamé

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